Un remo que nunca olvidaré

Remar es una actividad que genera una conexión especial con el agua, y a menudo, con las personas que comparten esta pasión. En mi experiencia personal, hay un remo que nunca olvidaré. Esta historia es un recuerdo de un día inolvidable en el agua, que cambió mi perspectiva sobre la vida y la amistad. Acompáñame en este viaje de emociones y aprendizajes, mientras te cuento la historia de este remo que marcó un antes y un después en mi vida.

El año pasado, durante la cena, nuestra amiga Barbara Golden nos contó sobre sus planes de hacer un viaje de surf de remo desde St. Augustine a Palm Beach. Recauda fondos para concienciar sobre el Alzheimer tras perder a su madre. Quería pedirme consejo sobre cómo remar el largo tramo de la laguna Indian River a través del condado de Brevard.

Habiendo crecido en la laguna, he navegado y remado en la Space Coast toda mi vida, cubriendo todas las aguas desde el extremo norte sobre Titusville hasta el extremo sur cerca de Melbourne. Después de que también perdí a mi madre a causa del Alzheimer, quería estar allí en algún momento.

Su viaje, organizado por etapas durante los fines de semana, se fue acercando cada vez más a casa. Nuestro calendario de viajes finalmente me dio la oportunidad de participar en su remo, al que ella llamó “Algo que nunca olvidaré”.

Este sábado el grupo estaría remando desde el sur del condado de Volusia hasta una parte del norte del condado de Brevard que yo solo había atravesado una vez antes. Este largo tramo a través de Mosquito Lagoon, considerada la parte más septentrional de Indian River Lagoon, es un tramo ancho y plano de aguas abiertas. Es perfecto para pescar a poca profundidad, pero casi en ningún lugar el agua tiene suficiente profundidad para un velero, mi barco preferido mucho antes de comenzar a navegar en kayak.

Cuando el Cuerpo de Ingenieros del Ejército dragó el Canal Intracostero a través de esta área hace décadas, se formó una serie de islas de escombros a partir del material dragado. Con el paso de los años, estas colinas se han convertido en un muro de islas cubiertas de árboles, formando un canal hermoso, plano y protegido al oeste del canal dragado.

Hace muchos años llevé mi gran velero por esta parte del Intracoastal Waterway. Con un calado de más de un metro, me preocupaba mucho más permanecer en el estrecho canal que disfrutar de la vista.

Entonces, cuando surgió la oportunidad de remar en las aguas poco profundas de Mosquito Lagoon, estaba listo para hacerlo. Dado que la mayor parte del viaje se realiza a lo largo de una vía fluvial, con la Costa Nacional Cañaveral a un lado y el Refugio Nacional de Vida Silvestre Merritt Island al otro, esta es, con diferencia, la parte más remota de la laguna Indian River.

Habíamos compartido los planes de Barbara con algunos de nuestros amigos remeros. Dos de mis amigos más antiguos, ambos practicantes de remo, vinieron a visitarme. He navegado en kayak con Bobby y Lew muchas veces, pero los tres nunca habíamos remado juntos.

Lew se unió a la multitud del SUP hace mucho tiempo y se ha convertido en un auténtico entusiasta del paddleboard, remando más de 1.800 millas solo el año pasado. Remar 13 millas no le preocupaba. Bobby es un poco nuevo en el remo. Decidió recorrer la mayor cantidad de kilómetros en su kayak.

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Lew es un surfista experimentado y amigo de Cocoa.

Nuestro grupo de ocho remeros y un pontón de apoyo se reunieron en River Breeze Park en Oak Hill. Después de llevar los vehículos a nuestro punto final en el Canal Haulover, partimos. Barbara, Cindy, Annie y Mike habían remado 92 millas juntos desde que comenzó el viaje y se les unió nuestro pequeño contingente de tres residentes de Brevard junto con su amiga Rachael.

Mientras nos alejábamos del muelle, se nos unieron un gran manatí y varios delfines. Tomamos esto como una señal de un buen remo. Cuando pasamos por Goodrich’s Seafood, uno de nuestros restaurantes de mariscos locales favoritos, detuve al grupo para tomar algunas fotos desde el agua. Durante el huracán de 2017, perdieron su muelle y sus asientos afuera junto al agua. Ahora que fue reconstruido, la gente disfrutaba de su comida y de la vista mientras yo remaba.

Muchas de las otras estructuras y muelles de Oak Hill aún no han sido reconstruidos. Desde el agua se puede ver claramente los graves daños que sufrió este pequeño pueblo de pescadores tras el huracán Irma.

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Seminole descansa del agua.

Justo al sur de Goodrich’s tomamos nuestro primer descanso en una pequeña playa en Seminole Rest. He estado aquí muchas veces en el pasado y he sido testigo de la transformación de la granja histórica de una antigua casa desgastada a un museo/centro de interpretación bellamente restaurado bajo el cuidado del Servicio de Parques Nacionales.

Me alegró ver el estacionamiento lleno de vehículos y un grupo de Scouts deambulando por el lugar. Pero me decepcionó mucho descubrir un sábado después de las 9 de la mañana que los baños del aparcamiento estaban cerrados. Después de un refrigerio y un breve descanso, volvimos al agua.

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Nuestro descanso en el Seminole Rest

No pasó mucho tiempo antes de que pasáramos por las últimas casas y campamentos de Oak Hill y entramos al Refugio Nacional de Vida Silvestre de Merritt Island. A partir de este momento, no veríamos más signos de personas que algunos barcos de pesca y algunos marcadores de reconocimiento únicos. Los marcadores del canal estaban en el lado este de las islas despojadas, por lo que eran casi invisibles incluso cuando remábamos a lo largo de la costa.

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Los amplios y abiertos bajíos al oeste de las islas despojadas

El viento había aumentado constantemente a lo largo de la mañana. La mayor parte del grupo había dejado de intentar ponerse de pie para remar y estaban de rodillas. En un kayak de mar era para mí una pesadilla remar a la baja velocidad a la que se movía el resto del grupo. Sin un buen impulso hacia adelante y mi proa cortando el agua, el viento atraparía el costado de la proa e intentaría voltearme.

Me costó muchísimo esfuerzo seguir a esa velocidad y eso me agotó. Mi única esperanza para remar con vientos tan fuertes era ir más rápido y abrirme camino entre las olas, el agua y el viento. Si bien iba en contra del protocolo de seguridad del grupo, tuve que separarme.

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La salvaje costa oeste de Mosquito Lagoon. Si bien pude ver las dunas de la Costa Nacional Cañaveral hacia el este, fue imposible acercarme debido a la amplitud del agua, el canal para botes y el viento.

Como estaba delante del grupo, me detuve en un pequeño y agradable lugar protegido entre algunos árboles y un tronco caído para observar y esperar a que el grupo me alcanzara. Vi el pontón llegar a la playa a aproximadamente un cuarto de milla de distancia, y luego el resto de los remeros se unieron lentamente a mí allí. Volví a encontrarme con ella para almorzar.

Debido a que la laguna era tan abierta y ofrecía poca protección contra el viento y las corrientes, este fue uno de los raros lugares donde el pontón pudo salir del canal para encontrarse con nosotros. Nuestra pausa para almorzar en esta mimada isla fue una muestra de lo que nos esperaba. No llevaba mucho tiempo allí cuando me caí al agua dos veces. Estaba cansado de remar contra viento y marea (un ligero error de cálculo del tiempo) y con un esguince de tobillo recientemente no me sentía bien de pie. Decidí remar hasta el refugio de Cisjordania para almorzar.

Laguna de MosquitosUn remo que nunca olvidaré
Mirando al este hacia la Costa Nacional Cañaveral

Los vientos fueron implacables. Entre cada tramo de aguas abiertas entre las Islas Desolación, los vientos casi detendrían mi impulso hacia adelante. Bobby decidió alcanzarme para que no tuviera que remar solo. Juntos luchamos para seguir adelante.

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Bobby siguió mi ritmo en su kayak recreativo.

A medida que el oleaje aumentaba y aparecían las olas, nos preguntamos qué estaban haciendo nuestros compañeros remeros. Sabíamos que estas condiciones eran demasiado duras para continuar con seguridad. ¿Se dieron la vuelta y aprovecharon el viento de cola, o tiraron la toalla por razones de seguridad y utilizaron el barco de apoyo para dar por terminado el día?

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Tómate un descanso en una isla fatal

Los últimos kilómetros fueron una remada miserable. Necesitábamos todo lo que necesitábamos para seguir adelante. Había dejado de tomar fotos porque el agua estaba demasiado agitada para dejar el remo en el suelo ni siquiera por un momento. Si dejáramos de remar, aunque fuera de una sola brazada, el viento y las olas nos empujarían hacia atrás.

Finalmente vislumbré un barco entre las islas del canal. Era nuestro barco de apoyo, fácilmente reconocible por el estandarte de honor ondeando al viento. Pude ver el barco el tiempo suficiente para darme cuenta de que estaba lleno de gente. Eso respondió a nuestra pregunta. Habían continuado tan al sur como pudieron con seguridad.

Las condiciones cambiantes finalmente los obligaron a abandonar el viaje. Más tarde supimos que el rescate del agua había requerido dos viajes. El grupo se había dividido y un grupo estaba esperando que el barco regresara por ellos.

Para Bobby y para mí, remar era nuestra única opción en este momento. Eso fue todo lo que pudimos hacer. No pares, solo sigue remando. Cuando pasamos la rampa para botes norte en Merritt Island NWR, consideramos salir y llamar a un rescate.

Un pescador local nos había ofrecido llevarnos al estacionamiento de Haulover. Pero no podía llevarnos a nosotros ni a nuestros barcos con él. Como no teníamos vehículo ni sabíamos dónde estaba el resto de nuestro grupo, lo rechazamos. Dijo que solo había unas pocas millas hasta Haulover por agua, así que decidimos seguir remando.

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Nuestra parada rápida en la rampa para botes no permitió viajar, por lo que regresamos.

En este punto necesitábamos algo de distracción del viento, las olas y el dolor que venía con el largo remo. Nuestros amigos emplumados ayudaron. Una garza tricolor, una garza azul y una espátula rosada continuaron pescando delante de nosotros. Cuando nos acercamos, se fueron volando pero aún se quedaron frente a nosotros. Las garzas primero se alejaban gritando. Volarían unos 50 metros y aterrizarían en nuestra futura trayectoria de vuelo. La espátula siguió escarbando el barro con el pico, buscando comida, hasta que estuve lo suficientemente cerca como para mirarla a los ojos. Cuando me vio, tomó vuelo, pasó volando por delante de los demás y aterrizó de nuevo. Este juego de rayuela duró algún tiempo y nos ayudó a seguir adelante. Luego llegamos a una gran área abierta donde el viento era demasiado fuerte para que los pájaros se quedaran.

Al pasar por el snack bar más cercano posible en una rampa para botes, le pregunté a Bobby si estaba listo para dar por terminado el día y pedir un rescate. Él respondió que ya que íbamos a llegar hasta aquí, sería mejor terminarlo.

En este punto, todas las islas y la costa parecían bastante similares. Pero cuando atravesamos una abertura estrecha, nos resultó familiar. No quería hacernos ilusiones, así que no dije nada. Reconocí algunos puntos de referencia. Estuve en esta bahía hace mucho tiempo para un viaje de remo bioluminiscente. No muy lejos de nosotros estaría la confluencia con el canal Haulover.

Cuando entramos en el Canal Haulover y vimos el puente levadizo no podríamos haber estado más felices. Sólo un obstáculo más y habremos terminado. Haulover es un canal estrecho creado en el siglo XVIII para conectar Mosquito Lagoon con Indian River Lagoon, eliminando la necesidad de que los navegantes transporten sus embarcaciones por tierra. Como es un lugar estrecho, las corrientes de marea debajo del puente pueden ser brutales y por supuesto estaríamos remando hacia ellas.

Cuando llegamos al embarcadero del kayak debimos parecer desesperados. Una agradable familia de Silver Springs nos dijo que los adelantáramos. Confirmé nuestra difícil situación al caer sobre mi kayak mientras intentaba salir.

Bobby agarró mi kayak y algunas personas se ofrecieron a ayudarme a levantarme. Luego le di las gracias y respondí que probablemente sería mejor para mí arrastrarme sobre mis manos y rodillas por mis propios medios. Una vez en tierra escuché mi nombre y vi a uno de nuestro grupo. Me sentí muy aliviado de reunirme con ellos y saber que nuestro viaje de regreso a Oak Hill aún estaba por delante.

Confirmamos que habían tomado una decisión acertada y dejaron de remar antes de que se volviera inseguro para los practicantes de remo. Todavía habían recorrido más kilómetros en su búsqueda. La mejor parte fue que Bobby y yo pudimos llegar al punto final planeado en nuestros kayaks, llevando el esfuerzo del equipo de Algo que nunca olvidaré más al sur y completando el día de remo planeado más largo de su viaje.

Mientras el resto del grupo rema más hacia el sur, les deseo un buen remado y les agradezco la invitación. ¡Búscalos en la laguna Indian River a lo largo de la Costa Espacial en las próximas semanas!

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