Crystal River está regresando y a los manatíes les encanta

Bienvenidos a nuestro artículo sobre el increíble regreso de Crystal River, un lugar que está volviendo a cautivar a los amantes de la naturaleza y, en especial, a los adorables manatíes. Descubre cómo este hermoso destino está atrayendo de nuevo a estas majestuosas criaturas marinas y por qué no te puedes perder la oportunidad de presenciar este espectáculo único. Prepárate para sumergirte en un mundo de maravillas acuáticas y emociones inolvidables. ¡Los manatíes te esperan en Crystal River!

FLUJO DE CRISTAL — Kings Bay está llena de algas. Flota en esteras verdes en la superficie. Los kayakistas lo arrojan con sus remos. Cuelga de las líneas de los barcos como tiras de pasta secándose al sol. Los turistas se divierten con sus fideos de piscina mientras observan a los residentes más famosos de Crystal River: los manatíes.

En Kings Bay, las cabeceras del río Crystal alimentadas por manantiales a unas 80 millas al norte de Tampa, las algas marinas abundan tanto que los visitantes no pueden evitar comentar. Algunas personas se sorprenden de esto.

“Esto no se ve en ningún otro lugar”, dijo Gwen Hamlin de Tarpon Springs, quien recientemente navegó en su catamarán Tackless Too hasta Kings Bay para pasar unos días de kayak y relajación.

Hamlin tiene razón. Las algas frescas son algo raro. Es notoriamente difícil restablecer praderas de pastos marinos saludables en lugares donde la hierba se ha agotado. Y ese es el caso en la mayor parte de Florida.

“Es seguro decir que ninguna parte de Florida permanece intacta”, dijo la bióloga marina Jessica Mailliez. Trabaja para Sea & Shoreline, una empresa de restauración de agua con sede en Winter Garden que ha plantado más de 1 millón de plantas de algas desde 2014. Su empresa es responsable del asombroso crecimiento de las praderas marinas en el ecosistema del río Crystal. La compañía tiene otros proyectos en todo el estado, incluidos proyectos piloto para determinar la mejor manera de mejorar el sistema de Indian River.

“No siempre es fácil cultivar pastos marinos”, dijo, señalando que el río Indian, con su agua de marea salobre y su población más densa, presenta un desafío mayor que Kings Bay, que se repone constantemente con agua dulce de manantial. La ciudad de Crystal River tiene una población de aproximadamente 3.000 habitantes. Su pieza central, Kings Bay, está rodeada por cientos de acres de tierra y humedales protegidos por agencias estatales y federales.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Los pastos marinos saludables prosperan en el fondo del río Crystal y a los manatíes les encanta. (Foto cortesía de Save Crystal River)

En la laguna Indian River, por ejemplo, la pérdida de pastos marinos es casi total y ha provocado la hambruna de aproximadamente 1.000 manatíes desde 2020. La marea roja y la proliferación de algas verdiazules son alimentadas por la contaminación por nutrientes, principalmente por escorrentía de fertilizantes. Las granjas y patios, las fugas de aguas residuales y fosas sépticas han matado las algas en todo el estado.

Las praderas marinas son cruciales para los ecosistemas marinos. Sin ellos, los manatíes no son las únicas criaturas que pasan hambre. Los lechos de pasto brindan refugio a los peces jóvenes y alimento para una variedad de vida silvestre. Cuando las algas mueren, todo lo que hay en el agua se estresa. Desaparecen peces, tortugas y pájaros. Todo el ecosistema comienza a colapsar.

Este fue el caso de Crystal River en los años 1990 y principios de los 2000.

Un proyecto para erradicar invasores hidrilla a principios de la década de 1990 tuvo éxito, pero dejó toneladas de hidrilla muerta en el río y el fondo de la bahía. En 1993, una tormenta sin nombre empujó agua salada del Golfo de México hacia el sistema de agua dulce, matando a la mayor parte de la vegetación submarina restante. Lo que creció en su lugar se llamó algas tóxicas de color verde azulado. lyngbya.

https://www.youtube.com/watch?v=HscircgSUFU///

Crystal River ya no era tan claro como el cristal. Estaba nublado, embarrado y maloliente, especialmente en los canales de las tierras altas, donde las casas bordean las orillas. En 2012, se formó un grupo de residentes preocupados. Salvar el río Cristal para hacer frente al caos. En 2015, habían convencido a la Legislatura de Florida para que financiara un proyecto piloto para ver si se podían restaurar las praderas marinas.

La hierba no puede crecer en la tierra, afirma el biólogo Mailliez. Es demasiado suave. Las raíces de la hierba no pueden sostenerse si, por ejemplo, viene un manatí a tomar un refrigerio. Se arranca toda la planta. Entonces, el primer paso para que crezcan las algas es eliminar los desechos de las plantas y algas en descomposición.

Al principio, los buzos intentaron extraerlo a mano, cucharada a cucharada, una masa fibrosa y viscosa de Lyngbya a la vez. Esto fue lento e ineficaz. El proyecto parecía condenado al fracaso.

Luego, Sea & Shoreline desarrolló un sistema de aspiración para aspirar la suciedad. Los buzos sujetaron una tubería por el fondo y descubrieron con cuidado un fondo arenoso. Hasta la fecha, la empresa ha retirado aproximadamente 2 millones de toneladas de detritos y lyngbya de los canales que abastecen la bahía y el río. Esta suciedad se separó del lodo en bolsas de malla especialmente diseñadas, se secó y se secó para producir fertilizante para la agricultura.

El agua fue capturada, filtrada y devuelta a los canales libre de químicos que causan la proliferación de algas.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Los buzos utilizan una aspiradora para eliminar la suciedad creada por la vegetación en descomposición, revelando un fondo arenoso que puede albergar raíces de nuevas praderas marinas. (Foto cortesía de Save Crystal River)
Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Después de retirar el barro, los buzos plantaron brotes de pasto marino en el fondo arenoso. (Foto cortesía de Save Crystal River)

Luego, los buzos plantaron brotes de algas en el sedimento, donde la hierba podía crecer de la misma manera que la hierba en la tierra, echando raíces en el sustrato estable, extendiendo los brotes a lo largo del fondo fangoso y llevando largas hojas de hojas hasta la superficie.

Para proteger la hierba joven de las criaturas marinas hambrientas, las plantaciones se cubrieron con jaulas, que fueron revisadas por buzos y mantenidas hasta que la hierba estuvo bien establecida.

Este proceso se ha repetido durante los últimos ocho años en 92 hectáreas de terreno del canal. Se limpiaron más de 850 respiraderos, algunos de los cuales nunca antes habían sido documentados.

Crystal River alberga más de 70 manantiales documentados, el segundo sistema de manantiales más grande de Florida. Gracias a este proyecto, es probable que en el futuro se documenten muchas fuentes previamente desconocidas.

La restauración tuvo más éxito que quienes la iniciaron. Los biólogos estiman que ahora hay más de 300 hectáreas de pastos marinos saludables creciendo en el ecosistema de 600 hectáreas de Kings Bay. La hierba marina crece cada año unos dos metros en todas direcciones.

“Este proyecto fue nuestro proyecto emblemático” para otras restauraciones de pastos marinos en Florida, dijo Mailliez. “Gracias al éxito de este proyecto, hemos visto una enorme biodiversidad”.

Vida silvestre restaurada en río cristal

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Los manatíes encuentran lechos de pastos marinos en flor en el lecho del río Crystal. (Foto cortesía de Save Crystal River)

La pesquería de cangrejo azul, que había desaparecido por completo del río Crystal, ha vuelto. Esto también se aplica al buceo con vieiras. El róbalo, la gallineta nórdica, la perca, el tamboril, el pargo de agua dulce, el salmonete y todo tipo de pez carnada y pez pan prosperan. Las aves están por todas partes: aves marinas, aves zancudas, aves playeras y bandadas migratorias de invierno.

“Hay mucha comida para ellos, así que ellos también están aquí”, dijo Mailliez. En los informes anuales sobre la restauración de Kings Bay, los estudios biológicos han demostrado que la biodiversidad aumenta aproximadamente un 75 por ciento año tras año, por cada año del proyecto.

La hierba misma hace que Crystal River y su ecosistema sean más limpios. Las praderas marinas secuestran carbono con la misma eficacia que los árboles de la selva tropical. Los científicos estiman que los lechos de pastos marinos saludables pueden secuestrar hasta 50 veces más carbono por hectárea que un bosque tropical.

“Las praderas marinas proporcionan mucho oxígeno”, dijo el biólogo Mailliez. “Suprime el crecimiento de algas. Puedes ver las pequeñas burbujas de oxígeno que se elevan desde la hierba”.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Un manatí adulto nada en la superficie y come hierba suelta y flotante. Los manatíes comen entre el 4 y el 9 por ciento de su considerable peso corporal en vegetación cada día. Para un manatí adulto típico que pesa 1000 libras, eso equivale a aproximadamente 100 libras de algas por día. (Foto de Gwen Hamlin)
Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Manatí alimentándose de pastos marinos en Crystal River. (Foto cortesía de Save Crystal River)

En el invierno, los manatíes migran a las aguas del río Crystal a 72 grados durante todo el año. En 2022, la cantidad de 1.016 manatíes en Kings Bay fue la cifra más alta jamás registrada. Sin duda, este es un recuento insuficiente, ya que el recuento aéreo no puede detectar manatíes debajo de los árboles o en aguas turbias. Aproximadamente una décima parte de la población de manatíes de invierno permanece en el lago durante todo el año, lo que hace posible observar manatíes en cualquier momento.

Los manatíes son la razón por la que la gente visita Crystal River. Es el único lugar en los Estados Unidos donde nadar con manatíes es legal, aunque “nadar” NO es lo que se hace. Flotas boca abajo, usas una máscara y haces snorkel y mantienes los pies en alto. Observan pasivamente a estos gentiles gigantes. Es ilegal tocar, cazar, alimentar, nadar junto a un manatí, flotar directamente sobre él o interactuar con él de cualquier forma.

Solo mira.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Una estera de algas frescas flota en primer plano mientras un manatí revolotea en medio de un grupo de turistas. La autora de esta historia, Vicki McCash Brennan, lleva el traje de baño azul de la izquierda. (Foto de Don Wilson)

El agua en Kings Bay rara vez tiene más de 10 pies de profundidad y es lo suficientemente poco profunda como para permitir un encuentro cercano. Hay algo extrañamente tranquilizador en estas criaturas silenciosas, lentas y parecidas a aeronaves. Mirar es suficiente.

“Recibimos muchas críticas por dejar que la gente entre al agua con manatíes”, dijo Traci Shoenrock, administradora de la organización sin fines de lucro Save Crystal River. “Toda la especie necesita ayuda. Eso está fuera de toda duda. Pero aquí tenemos manatíes felices, sanos y bien alimentados”.

Three Sisters Springs recibió apoyo

Especialmente en invierno, se pueden ver manatíes en Three Sisters Springs, un grupo de tres manantiales conectados a Kings Bay por un canal.

Durante los meses de invierno, la población de manatíes es tan densa que es peligroso para los manatíes y las personas estar en el agua con ellos. Por lo tanto, los manantiales están cerrados a las embarcaciones y bañistas de noviembre a abril.

El Refugio Nacional de Vida Silvestre Crystal RiverEl área, mantenida y supervisada por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., aplica varias zonas de protección de manatíes durante el invierno, pero todavía se permite nadar fuera de estas zonas.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Three Sisters Springs se encuentra actualmente en proceso de restauración costera y en ocasiones ha sido hogar de hasta 500 manatíes. (Foto cortesía de Save Crystal River)

Hasta 500 manatíes pueden retozar al mismo tiempo en Three Sisters Springs: más manatíes de los que jamás se han contado en un manantial natural en el mundo. Hay un paseo marítimo con vista a los manantiales, lo que permite a muchas personas ver bandadas de manatíes. No hay acceso al agua a los manantiales desde la tierra, ni acceso a la tierra desde el agua.

En verano, excepto en 2023, es posible navegar en kayak o nadar en los manantiales para relajarse en las frescas aguas del manantial y visitar a los manatíes residentes. Aunque está prohibido, a lo largo de los años los kayakistas han intentado amarrar a las orillas de los manantiales y salir. Los bañistas se suben a la orilla, lo que también está prohibido.

El hacinamiento de manatíes en un área tan pequeña también ha contribuido a la erosión de la costa alrededor de los manantiales.

“Simplemente hay muchos en el invierno”, dijo Lizanne García, gerente del proyecto de restauración costera del Canal Three Sisters. “Salen del agua para comer hierba de San Agustín”.

Los manatíes también han mordisqueado las raíces de los árboles, creando aberturas bajo la orilla en lugares lo suficientemente grandes como para esconderse. El viento y las inundaciones también pasaron factura, y la costa comenzó a colapsar, lo que provocó la caída de árboles y la entrada de sedimentos y escombros a los manantiales.

La cantidad de tierra y limo que entró en los manantiales podría haber tenido consecuencias devastadoras. Entonces, en 2016, el Distrito de Gestión del Agua del Suroeste de Florida completó la restauración ribereña en los bordes de los tres manantiales. Los ingenieros llenaron los bancos socavados con bolsas de tierra, agregaron rocas para estabilizar los bancos y plantaron plantas nativas para mantener estable la costa.

Obtenga más información sobre el Proyecto Tres Hermanas.

De abril a noviembre de 2023, la costa recibirá el mismo tratamiento a lo largo de todo el recorrido del manantial (el canal que conduce a los manantiales) y alrededor del cercano Idiots Delight Spring, otro lugar popular para observar manatíes desde el agua.

El paseo marítimo y el trolebús desde el estacionamiento hasta Three Sisters Springs también estarán cerrados hasta finales de noviembre. El acceso al agua a los manantiales no será posible hasta abril de 2024.

Durante más de unos pocos veranos este año, los kayakistas se han sentido decepcionados por el gran cartel de “Cerrado” en la desembocadura de Three Sisters Springs, pero con la restauración general del ecosistema de Kings Bay, todavía hay muchos manatíes para ver en la naturaleza. .

Hamlin era uno de esos turistas decepcionados.

Ella y algunos amigos habían llevado los inflables de sus veleros a Three Sisters, con la esperanza de nadar hasta los manantiales. En cambio, tuvieron que conformarse con unirse a un grupo de turistas formado por dos barcos turísticos anclados en el canal frente a los manantiales donde se habían reunido algunos manatíes.

Crystal River está regresando y a los manatíes les encantaCrystal River está regresando y a los manatíes les encanta
Un manatí aparece en medio de un grupo de turistas. (Foto de Don Wilson)

Los manatíes aparecieron en medio del mar nadando y flotaron junto a ellos. Un manatí aprovechó para rascarse el lomo en la escalera de baño del barco de excursión.

Mordisquearon las exuberantes algas a pocos metros de donde flotaba Hamlin. “¡Nunca la había visto comer así!”, dijo. “Muy guay.”

En un viaje hace dos años, dijo Hamlin, ella y un amigo observaron a los manatíes buscar comida en sus kayaks. Los manatíes comen alrededor de 100 libras de vegetación acuática al día. “Los vimos nadando en la superficie e intentando aspirar las esteras de algas flotantes. Y, por supuesto, la superficie es un lugar peligroso para los manatíes, que pueden ser golpeados fácilmente por las hélices de los barcos”.

Las autoridades estatales y federales imponen una zona de exclusión en los canales y en gran parte de Kings Bay durante todo el año, pero se permiten embarcaciones durante el día, del 1 de mayo al 31 de agosto, cuando la mayoría de los manatíes han migrado desde la bahía durante el verano a una velocidad de hasta 35 mph y 25 mph por la noche en las partes más profundas de la bahía.

En invierno, los barcos reducen la velocidad para proteger a la numerosa manada.

Restauración completada pero aún no completa

El 2 de julio de 2023, fecha del centenario de la ciudad de Crystal River.Th Este aniversario marca la finalización del primer ambicioso plan del proyecto de restauración: limpiar 92 acres, limpiar más de 850 manantiales, plantar más de 420 000 plantas nativas de pastos marinos y eliminar más de 400 millones de libras de sedimentos y algas verdiazules. Aproximadamente el 99 por ciento del fósforo y otros nutrientes nocivos se han filtrado del agua.

El proyecto tuvo demasiado éxito como para detenerlo. En la siguiente fase se restaurarán 80 hectáreas adicionales de canales, incluido Miller’s Creek sobre el río Crystal de Kings Bay. “Esto es enorme”, dijo Shoenrock, el administrador de Save Crystal River.

Mientras tanto, el Distrito de Gestión del Agua del Suroeste de Florida, que comparte la responsabilidad de Three Sisters Springs con el Refugio Nacional de Vida Silvestre, ha completado varios proyectos desde 2015 para evitar que los contaminantes lleguen a Kings Bay. Todas las propiedades en Crystal River que anteriormente tenían tanques sépticos se convirtieron a un sistema séptico. Se han completado proyectos de tratamiento de aguas pluviales para evitar que fertilizantes y contaminantes ingresen a la bahía cerca de Hunter Springs y otros lugares, dijo García.

Visita: Proyecto de estabilización de Three Sisters SpringsDistrito de Gestión del Agua del Suroeste de Florida.

Shoenrock agregó que es un proceso continuo para recordar a los residentes del área que eviten el uso de fertilizantes y pesticidas. “Aproximadamente el 80 por ciento de nuestro trabajo es educación”, dijo. El resto se utilizará para recaudar fondos para apoyar la restauración.

Save Crystal River involucró a los escolares de la escuela primaria Crystal River al proporcionar a cada salón de clases un tanque para cuidar los brotes de algas. Se invitó a los estudiantes de quinto grado a plantar sus brotes como parte de una excursión de primavera. Este proyecto educativo se ha ampliado a todas las clases de quinto grado en el condado de Citrus, y las aulas que mantienen vivos sus brotes durante todo el año escolar no solo aprenden sobre el ecosistema, sino que también organizan una fiesta de pizza como incentivo para que sus plantas sigan creciendo.

“Los profesores están ocupados y con exceso de trabajo”, dijo Shoenrock. “Sentimos que teníamos que hacer algo para asegurarnos de que los estudiantes pudieran seguir concentrándose en estos tanques”.

Ahora que se ha establecido el programa educativo, se completó la restauración originalmente planificada y la siguiente fase de restauración está en marcha.

Shoenrock dijo que Save Crystal River puede centrar su atención en otras preocupaciones, como educar a los navegantes sobre prácticas seguras de anclaje para proteger el pasto, apoyar los esfuerzos para limpiar los barcos anclados abandonados en Kings Bay y pedir una mayor aplicación de la ley sin zonas de estela.

“Esas son preocupaciones”, dijo. “Estamos tratando de encontrar el punto medio” entre la protección de los manatíes y las praderas marinas y la navegación y la pesca recreativas.

A medida que el ecosistema mejora, también aumenta la presión del uso humano. Más pescado significa más barcos pesqueros. Más cangrejos significan más trampas para cangrejos, que también pueden deslizarse por el fondo y arrancar algas. Más vieiras significa que más personas bucean en busca de vieiras y arrancan hierba durante la temporada de julio a septiembre.

“Hay más tráfico en la bahía los fines de semana”, dijo Shoenrock. “El lunes por la mañana resulta muy obvio lo que esto hace”.

Las hélices de los barcos trituran la hierba. Las anclas lo tiran de abajo hacia arriba. La hierba cortada flota en la superficie en densas islas. “Recibimos muchas quejas al respecto”.

Sin embargo, los barcos no tienen toda la culpa. Los manatíes también dejan pedazos cuando comen pasto. En otoño, la hierba pierde naturalmente hasta el 80 por ciento de su biomasa y también flota hacia la superficie.

Afortunadamente, los ingenieros de Sea & Shoreline también tienen una solución a este problema. Utilizaron una máquina recolectora de algas especialmente diseñada para recolectar la hierba flotante de la superficie.

“Es como una gran cortadora de césped en el agua”, dijo Mailliez de Sea & Shoreline. Excepto, por supuesto, que no se trata de cortar el césped. Sólo recoge.

El pasto flotante es un problema, dijo, porque crea sombra, lo que puede retardar el crecimiento del pasto, y si se hunde en el suelo, puede ahogar el nuevo crecimiento.

La hierba recogida se entrega al Parque Estatal de Vida Silvestre Ellie Schiller Homosassa Springs, donde los manatíes están bajo cuidado humano para su rehabilitación. Las algas, el alimento natural de los manatíes, son mucho más saludables que la lechuga para los manatíes enfermos y heridos. El exceso de pasto se convierte en abono para la agricultura.

Actualmente, la recogida de hierba sólo se produce en la zona de restauración designada, y ese no siempre es el lugar donde el viento y las mareas se llevan la hierba suelta.

“Todos quieren que despejemos su área”, dijo Mailliez, “pero la subvención no lo permite”.

En cualquier caso, el césped flotante es un problema en verano y otoño. En noviembre, cientos de manatíes migrarán a Crystal River y Kings Bay, y son los mejores recolectores de pasto que existen.

“Ellos se encargarán de ello”, dijo Mailliez.

Historias relacionadas de Florida Rambler

Manatíes en Crystal River: cómo ver, hacer kayak o nadar con manatíes

Dónde ver manatíes en aguas de Florida: pruebe estos 17 lugares

Error 403 The request cannot be completed because you have exceeded your quota. : quotaExceeded

Deja un comentario

¡Contenido premium bloqueado!

Desbloquear Contenido
close-link